Principes de base

Avec les couches lavables modernes, on est loin du simple lange de nos grands-mères. Beaucoup de termes techniques construisent cet univers. Malgré tout, le principe de la couche est unique, qu'elle soit jetable ou lavable, ancienne ou moderne : une couche se compose toujours d'une partie absorbante (gel pour les jetables, tissu absorbant pour les lavables) et d'une partie imperméable (plastique pour les jetables, tissu imperméable pour les lavables).

Couches TE1, TE2, TE3, à poche

La partie absorbante et la partie imperméable peuvent être cousues solidairement ensemble, pour former une couche Tout-en-un, aussi appelée TE1. Elle n'est pas démontable, elle est formée d'une seule pièce.

Lorsque la partie absorbante et la partie imperméable peuvent se séparer en deux parties distinctes, la couche s'appelle une Tout-en-deux, ou TE2. La partie absorbante peut alors être lavée et séchée séparément de la partie imperméable. Ce système permet notamment de ne remplacer que la partie absorbante lors du change, et de conserver la partie imperméable si elle n'est pas souillée.

Il existe également le système Tout-en-trois, ou TE3. La couche est alors composée de 3 parties séparables : une partie absorbante, une partie imperméable (en général en forme de nacelle), et une culotte de maintien (qui n'est ni absorbante ni imperméable). Ce système permet encore plus de flexibilité que la TE2 : on peut ne changer que la partie absorbante, changer la partie absorbante et la nacelle, ou ou les 3 parties. La culotte peut en général être utilisée sur une journée complète, sauf si elle est souillée avant.

Les couches à poches sont une forme particulière de couches en 2 parties : la partie absorbante vient se glisser dans une poche dédiée de la partie imperméable. Les deux parties doivent être lavées à chaque change, mais peuvent être séchées séparément, ce qui diminue le temps de séchage.

Couches classiques, surcouches

Les couches classiques, aussi appelées couches moulées sont des couches composées uniquement d'une matière absorbante. Elles doivent être utilisées avec une surcouche, aussi appelé couvre-couche. Ce système est particulièrement absorbant, dû à la grande surface de tissu, et est plutôt adapté pour la nuit.

Inserts, langes, boosters, voiles

Les parties absorbantes sont souvent appelées inserts. Ce sont de grands rectangles de tissu absorbant, composés de plusieurs couches de tissus, soit un seul tissu soit plusieurs différents. Ils se glissent dans les culottes ou surcouches.

Les langes sont de grands carrés de coton. Ils peuvent être utilisés avec un pliage spécifique et un snappy pour les faire tenir, ou bien pliés en rectangle à la forme d'un insert pour s'en servir comme tels. 

Les booster sont des inserts en plus fins: composés de seulement 1 ou 2 couches de tissu, ils permettent d'augmenter légèrement l'absorption d'une couche sans en augmenter le volume.

Les voiles peuvent être jetables ou lavables. Les voiles jetables sont composés de cellulose. ils sont faits pour recueillir les selles afin de les jeter facilement. Ils peuvent être lavés en machine lorsqu'il n'y a pas eu de selles. Ils sont en général biodégradables, mais contrairement aux recommandations de certaines fabricants, ils ne doivent jamais être jetés dans les toilettes, car les stations d'épuration ne les gèrent pas correctement. Ils sont très pratiques mais ont l'inconvénient de retenir l'humidité. Ainsi, certains bébés aux fesses très sensibles ne les supportent pas.

Les voiles lavables sont en général en polaire ou en micro-polaire. Ils peuvent être secoués au dessus des toilettes afin de se débarrasser des selles. Ils apportent un effet "au sec" aux fesses de bébé, ce qui est un confort supplémentaire.

Couches nouveau-né, évolutives, à tailles

Les couches lavables sont disponibles en différentes tailles. 

Les couches nouveau-né sont particulièrement adaptées aux nourrissons, aux bébés nés à moins de 4kg. Elles sont utilisables en général jusqu'à environs 5kg.

Les couches évolutives et les couches à tailles sont utilisable à partir de 4 à 5kg, dépendant des modèles.Les couches évolutives sont faites pour pouvoir être utilisées de la naissance à la propreté. Un système de pressions permet de réduire la hauteur de la couche pour les plus petits bébés, puis de l'augmenter progressivement à mesure que bébé grandit.

Les couches à tailles, quant à elles, sont souvent mieux ajustées car définies pour un intervalle de poids donné. Comme pour les vêtements, il faudra alors changer régulièrement de taille à mesure que bébé grandit (il existe en général 2 à 4 tailles par modèle).